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le Christ Enfant des Frères Le Nain

La réapparition de ce tableau inédit, inconnu des spécialistes, est un événement dans l’histoire de la peinture française du XVIIe siècle. Le thème de l’enfant Jésus agenouillé dans un paysage vespéral et méditant devant les instruments de la passion, rarissime dans la peinture européenne, n’était pas signalé dans l’œuvre des Le Nain.

Son visage méditatif, ses mèches blondes doucement agitées et ses yeux bleus chargés de mélancolie constituent une véritable signature des Le Nain : on les retrouve par exemple dans l’ange au centre de L’Adoration des bergers (Londres, National Gallery), dans ceux à gauche de La Naissance de la Vierge (Paris, cathédrale Notre-Dame) et le garçonnet à droite dans La Famille de Paysans de la National Gallery of Art de Washington, soit des tableaux datés par les historiens d’art du début des années 1640.

L’effet de lumière du soir est très finement observé. Une trouée bleutée est prise entre deux nuages noirs, au-dessus du rose de l’horizon, et laisse place en haut à gauche, à un rayon doré d’origine divine. Les éclairages crépusculaires sont rares chez les Le Nain. On en observe dans la Mise au tombeau du Museum of fine Art de Boston et dans deux tableaux récemment réapparus, Le Martyre de saint Sébastien et la petite Déploration sur le Christ mort, tous deux en collections particulières.
La tunique blanche de l’enfant ressort dans la gamme colorée de l’ensemble entre gris, brun et violet. Cette étoffe claire, souple et animée, se laisse comparer à celle de la nourrice dans la Nativité de la Vierge, ou du garçon jouant de la flûte dans La Famille de Paysans du Louvre. Les historiens à ce propos évoquent l’influence d’Orazio Gentileschi, présent à Paris entre 1624 et 1626. On pourrait aussi évoquer l’harmonie violette et grise de la Fuite en Égypte de Gentileschi au Louvre, dont on trouve un écho dans notre toile.

Auquel des trois frères Le Nain rendre cette toile, peinte apparemment d’une seule venue et donc d’une seule main ? Cette question se pose pour chaque œuvre de Le Nain. Nous avons plus haut comparé notre toile à des tableaux dont l’attribution à Mathieu et à Louis a été tour à tour évoquée. Ils font presque tous partie d’un groupe que Jean-Pierre Cuzin et Pierre Rosenberg donnent à Matthieu Le Nain, le cadet des trois frères, avant 1648, c’est-à-dire avant la mort des deux aînés. Ce sont les années de ses chefs-d’œuvre lorsque l’émulation des deux autres Le Nain lui permet d’atteindre le niveau des plus grands peintres.
(Présentation par le cabinet Turquin)

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